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「口で形を見ている」ってどういうこと? 赤ちゃんの見る世界とは

「口で形を見ている」ってどういうこと? 赤ちゃんの見る世界とは

生まれたばかりの赤ちゃんは、まだ目でモノを見ることができません。当然のことのようですが、実は自然界でこのように未熟な姿で生まれてくる生き物は、極めて限定的な存在だそうです。
そんな人間の赤ちゃんは、なんと“口で形を見ている”のではないか、と唱える説があります。それは一体、どういうことなのでしょう?

人間の赤ちゃんは「就巣性」と呼ばれる

哺乳類の中には、生まれてすぐに活発に活動する生き物が数多くいます。例えばウマが生後すぐに立ち上がることはよく知られていますし、サルなどの霊長類も生まれて間もなく目が開き、自力でお乳を飲みにいくことができます。

赤ちゃんの見る世界_02

このように、生後すぐに高い自立性を持つ生き物を“離巣性(りそうせい”動物と呼び、親の保護がなければ生存できない生き物を“就巣性(しゅうそうせい)”動物と呼んでいます。一般的に、就巣性動物にはモグラなどの小型動物が多いとされており、一部の例外を除くと、ヒトのような大型哺乳動物で就巣性を示す生き物は多くありません。

赤ちゃんがお腹の中にいる期間って、実は短い?

ヒトが就巣性を持つ理由はいくつか考えられていますが、もっとも大きな原因として考えられているのが、頭の大きさです。
大脳を発達させたヒトの新生児は、自力では持ち上げられないほど大きな頭部を持っています。また、ヒトは二足歩行を発達させたことで骨盤が小さくなり、このことからも離巣性動物のように成熟した姿で生まれてくることができません。

赤ちゃんの見る世界_03

こうしたヒト特有の現象を、スイスの生理学者アドルフ・ポルトマンは「生理的早産」と呼びました。ヒトの出産は1年ほど早くおこなわれるという考え方のことですが、ポルトマンはヒトの乳児期(生後1年ほど)を「子宮外胎児期」とも呼んでいます。
しかし、こうしたヒト特有の特徴は、脳をはじめとする感覚器の発達をうながしました。
随意運動ができず、極めて依存的と思われるヒトの赤ちゃんですが、実は脳の活動は他の哺乳類とは比較にならないほど活発に働き続けているのです。

赤ちゃんは視覚野で感覚を“見て”いる?

生後数日の赤ちゃんが、お母さんの顔を見つめるような動作をおこなうことや、表情の変化に反応することが確認されています。
目の見えない赤ちゃんが“見る”とは奇妙な感じがしますが、赤ちゃんが“見る”行為には、まだ未分化な脳の活動を互いの感覚器が補おうとすることが起因しているのではないかと考えられています。

実は、生後間もない新生児は、脳の視覚野と感覚野などの五感の棲み分けが完全にはおこなわれていません。つまり、本来なら感覚野で処理すべきさまざまな触覚を、新生児の頃には“ある種のイメージ”として視覚野でも感じ取っているのではないか? と考えられているのです。

赤ちゃんの見る世界_04

例えば、オシャブリをくわえている赤ちゃんがいるとします。しかし、この時の赤ちゃんは“口という目”を通じて、オシャブリの存在を“見ている”のかもしれないのです。
もしかすると、大人の目には見えない愛情という感情も、赤ちゃんには“見えている”のかもしれませんね。

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【参考】
論文 – Ebbinghaus IllusionによるVisual Captureの検討
http://www.sguc.ac.jp/assets/files/kiyou/04_ohhashi.pdf
Nature – Intermodal matching by human neonates
http://www.nature.com/nature/journal/v282/n5737/abs/282403a0.html
おやこ – 生理的早産
http://www.oyako.info/home_cont/c_senmon_01.php

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