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【閲覧注意!?】目が退化した生き物の「オドロキの姿」とは

【閲覧注意!?】目が退化した生き物の「オドロキの姿」とは

出典:mole – Wisetrail

私たち人間は、外部から得られる情報の多くを視力に頼って生活しています。しかし、生物の中には目が退化した生き物も存在しています。そうした生き物たちは、視力に頼らず生活するために、どのような能力を発達させたのでしょうか?

今回は視力に頼らないで生きる生物を中心に、その不思議な生態もあわせてご紹介します。ただし衝撃的な姿の生物も混じっていますので、くれぐれも【閲覧注意】でお願いします。

視力の代わりに「超音波」を使用するコウモリ

身近にいる目が退化した生き物として、私たちが思い浮かべる存在の1つがコウモリです。

日本でよく見られるコウモリは「アブラコウモリ」と呼ばれる体長5cmほどの小さなコウモリです。アブラコウモリは視力をほとんど持たず、超音波を使用した“エコーロケーション”という方法で獲物などの存在を察知しています。

【閲覧注意】目が退化した生き物_02
New coronavirus: May be ‘bat bug’ – BBC News

とはいえコウモリの中で視力を持たないのは全ての種類ではなく、夜行性の小型のコウモリがこうした特徴を持つことが多いようです。オオコウモリのような大型のコウモリは昼行性で、視力もよく発達しています。

洞窟に適応し、眼を消失した生き物

光の届かない洞窟に適応した生物には、目を退化させたものが少なくありません。「ブラインド・ハンツマン・スパイダー」と呼ばれるクモもその一種で、2012年にラオスの洞窟で発見されました。アシダカグモ科に属するクモで、ハンツマン・スパイダーと呼ばれる、種の中では初めて発見された「目が退化したクモ」です。

【閲覧注意】目が退化した生き物_03
出典:In a first, spider without eyes discovered in Laos cave – Firstpost

洞窟や鍾乳洞の中には、地底湖などの水を有することが多くあります。こうした水場には魚類などの水生生物も数多く生息しており、ご紹介する「ブラインドケーブ・カラシン」も目が退化した魚のひとつです。

【閲覧注意】目が退化した生き物_04
出典:Retour à la listeFiche espèce : Tétra aveugle – Museum Aquarium de Nancy

ブラインドケーブ・カラシンは熱帯魚の仲間で、1936年にメキシコ中部の洞窟で発見されました。メキシカンテトラという熱帯魚が洞窟内の環境に適応し、その結果として視覚が退化したものだといわれています。

また、ラオス中央部メコン川の支流にある洞窟でも、ブラインドケーブ・カラシンと同じ特徴を持つ魚が発見されています。「Bangana musaei」と名付けられたこの魚は2011年に発見されたコイ科の新種で、やはり目を完全に消失させています。

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出典:New species found: walking catfish, Beelzebub bat and two-legged lizard – Telegraph

このように視力を喪失した魚は、目の代わりに“側線”と呼ばれる器官などを発達させることで暗闇でもぶつかることなく泳ぐことができるとされています。また、米メリーランド大学の研究により、ブラインドケーブ・カラシンが“松果体(しょうかたい)”により光を感知していることが判明しています。

松果体は脳にある小さな内分泌器ですが、細胞レベルでは網膜と細胞が似ており、古くから「第3の眼」と言われてきました。ブラインドケーブ・カラシンは、まさに第3の眼で洞窟内のきわめて乏しい光を感知しているのです。

地中にも、目を退化させた生き物がいっぱい!

私たちの足元、つまり土の中も光の届かない世界です。ミミズなどの環形動物も視力を持ちませんが、モグラも私たちの身近にいる生き物です。視力を退化させた生き物として、コウモリより先にモグラの存在をあげる人も多いのではないでしょうか。

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出典:Star Nosed Mole – Animal Spot

上の画像は「ホシバナモグラ」というモグラで、鼻先にある22本の感覚器が特徴的です。モグラは視力の代わりにさまざまな感覚器を発達させていますが、特に“アイマー器官”と呼ばれる鼻先の感覚器官で地中のわずかな振動を感じ取るといわれています。

目も手足も肺もない生き物って?

最後にご紹介する「アトレトチョアナ・エイセルティ」という生き物は、ブラジル北部ロンドニア州にあるマデイラ川のダム建設中に偶然発見されました。

ミズアシナシイモリ科に属する両生類で、その姿が男性の生殖器に似ていることから“ペニススネーク”と呼ばれることもあります。しかしヘビではなく、サンショウウオなどに近い種類の生物です。

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出典:Atretochoana eiselti – Celestial Green Ventures

アトレトチョアナ・エイセルティの目は完全に皮膚におおわれており、光の明暗を判別するほどの視力しか持っていません。また、肺を持たないなど極めて特殊化された生き物で、その生態には謎めいた部分が多くあります。

ただ、小魚や昆虫のほかに腐肉を食べる習性があるとされ、嗅覚はかろうじて機能しているのではないかと考えられています。

退化は一種の進化でもある

いかがでしたか?これらの生物は確かに視力を退化させましたが、逆にとらえれば、それは生息環境に適応した進化ということもできます。例えば生物学の世界では「目が退化するように進化した」と表現することもありますし、深海魚のように目の退化を“特殊化”と呼ぶ場合もあります。

私たち人間は極めて優れた視力を持っています。しかし光のない世界では、やはり彼らと同じように異なる感覚を研ぎ澄ます必要が生じるでしょう。進化の多様な形には、本当に驚かされますね。

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【閲覧注意】目の中に寄生虫!? 人畜共通感染症『東洋眼虫』のお話

【参考】
ぽちと – 結構身近な存在! なのに馴染みが薄い!|コウモリさんのお話
http://pochito.net/kosudakoichi/20151489/
Firstpost – In a first, spider without eyes discovered in Laos cave
http://www.firstpost.com/living/in-a-first-spider-without-eyes-discovered-in-laos-cave-415905.html
Celestial Green Ventures – Atretochoana eiselti
http://www.celestialgreenventures.com/brazil/atypical-animal-of-the-week-atretochoana-eiselti/
Live Science – Blind Fish Still Able to ‘See’
http://www.livescience.com/9555-blind-fish.html

目のテストに挑戦!

この画像の中の人物が、誰だか分かりますか?すぐに分かったあなたは、視力が低下しているかもしれません…!

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目ディア

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