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「目」を見れば、肉食か草食かわかる? 実はこんなに違う“動物の瞳”

「目」を見れば、肉食か草食かわかる? 実はこんなに違う“動物の瞳”

ネコの瞳孔が縦に細長いことはよく知られていますが、ウマの瞳孔が横に長いことはあまり知られていません。動物により瞳の特徴はさまざまですが、近年の研究により、その傾向には一定の法則があることがわかってきました。

被食・捕食関係でこんなに異なる「瞳孔」の特徴

私たちにとって身近な動物のネコですが、「猫の目のように変わる」という表現があるほど、ネコの目は明るいところや暗いところで変化します。
このようなスリット状の瞳孔を“長円瞳孔”と呼びますが、自然界にはネコのように縦長の瞳孔を持つ動物や、ウマのように横長の瞳孔を持つ動物が存在します。

動物の瞳_02
出典:Lancashire Life – Black Friesian horses in Cartmel

米カリフォルニア大学バークレー校は、生物と視覚との関係をまとめることを目的に、214種の陸生生物を対象に大規模な調査をおこないました。その調査により、ネコやワニなどの肉食動物は縦長の瞳孔をしており、ヒツジやヤギなどの草食動物は縦長の瞳孔をしていることが判明しました。

肉食動物の目が縦型のスリットを持つ理由

また今回の調査では、縦長の瞳孔は、体高42cmまでの肉食動物に多くみられる特徴であることも示されました。この調査は顔の正面に目を持つ65種類の肉食動物を対象におこなわれましたが、その中でも縦型の瞳孔を持つ44種類のうち、82%に同様の特徴がみられたそうです。
例えばトラやライオンなどの大型動物は、同じネコ科でもイエネコ(一般的な小型のネコ)のように縦長の瞳孔はしておらず、ヒトと同じ円形の瞳孔をしています。

動物の瞳_03
出典:becuo – Tiger Eye

縦長の瞳孔が持つ利点は「被写界深度(ピントが合う距離)」の深さ(範囲の広さ)にあります。この特徴は、深い被写界深度で獲物との間合いを測りつつ、じりじりと距離を縮めていくタイプの肉食動物にとって大変有利に働きます。
また、この特徴が比較的小さなサイズの動物にみられることは、低い視点から獲物に近付くほうが気配を察知されにくいことでも、説明ができます。

身を守るために進化した草食動物の目

一方、被食者である草食動物は横型スリットの瞳孔を持つことで、水平方向に広い視野角を持つことができます。こうした視界の広さは捕食者である敵の存在をいち早く察知するためには極めて重要で、逃げる際にも周囲の状況を見失うことがありません。

動物の瞳_04

例えば、ウマの目はほぼ真横についており、広い視野角を確保するためには大変有利です。これらの機能により、ウマは正面、側面、後方がほぼ同時に見えるといわれています。また、草を食べている時にも瞳孔のスリットを水平に保てるように、眼球がグルリと回転する機能まで備えています。

いかがでしたでしょうか?生き物の瞳孔についてはこれまでも数多く研究されてきましたが、カリフォルニア大学のように統計的な調査が大規模におこなわれたことはなかったそうです。
今回の調査で動物の目がさまざまに適応進化を遂げたことが判明しましたが、同大学はさらに調査・研究を続けていくとしています。今後さらに、動物の目のヒミツが解き明かされていくかもしれませんね。

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【参考】
Daily Mail Online – Why predators and prey don’t see eye to eye: Hunters have vertical slits for pupils, while victims have ‘letterbox’ shaped holes
http://www.dailymail.co.uk/sciencetech/article-3189565/Predators-vertical-slits-pupils-prey-letterbox-shaped-holes.html
Berkeley News – Pupil shape linked to animals’ place in ecological web
http://news.berkeley.edu/2015/08/07/pupil-shape-and-ecological-niche/

目ディア

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