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見えない目に光をともす 人工眼『バイオニック・アイ』が未来的すぎる

見えない目に光をともす 人工眼『バイオニック・アイ』が未来的すぎる

出典:Salud Medicinas – Realizan primer trasplante de ojo biónico en caso de degeneración macular

“21世紀”という言葉は、かつてのSF(サイエンス・フィクション)の世界では“近未来”という言葉と同じ意味を持っていました。
今では当たり前のように接しているIT環境をはじめ、想像にすぎなかったSFの世界が現実となった例は数知れません。そしてそれは、生物工学の世界でも同じです。
『バイオニック・アイ』と呼ばれる人工の眼で、盲目の人でも目が見えるようになる――。そんな世界が現実のものになろうとしています。

バイオニック・アイは全盲患者に希望の光を与えるか!?

人工眼「バイオニック・アイ」_02
出典:Third Monk – Argus II Gives Sight to the Blind (Video)

人工の眼『バイオニック・アイ』によって全盲状態から回復したのは、アメリカ中西部ミネソタ州に暮らすアレン・ズデラートさんという男性です。
現在68歳になるアレンさんは、定年を迎える前は世界的な化学・電気素材メーカー『3M』で研究をおこなう科学者でした。

そんなアレンさんを襲った目の病は、『網膜色素変性症(もうまくしきそへんせいしょう)』という疾患でした。中途失明の3大原因の1つとされる網膜色素変性症は、長い年月をかけて網膜の視細胞が退行変性していく眼科疾患です。
アレンさんの場合は、50歳代の頃から徐々に視野が欠けていき、今から10年前には全盲状態にまで進行していました。そんなアレンさんを救ったのが『バイオニック・アイ』というテクノロジーだったのです。

視覚を電気信号に変える生物工学の“眼”

アレンさんに採用されたのは、米セカンド・サイト社の開発した『アーガスII』という人工網膜システムです。アーガスIIは、すでにアメリカの食品医薬品局(FDA)による認可を受けており、アレンさんで15人目の採用例となりました。
しかしアーガスIIは、人工網膜を移植することで、裸眼による視力が回復するというシステムを持っているわけではありません。

人工眼「バイオニック・アイ」_03
出典:The Choroideremia Research Foundation – Argus II Available for CHM Patients

アーガスIIは、光受容体となる特殊なインプラントを眼球内に移植し、外部デバイスとなる“ヴィデオ・プロセッシング・ユニット(VPU)”を通して人工網膜に映像を転送するというシステムです。アーガスIIで視覚情報を認識するためにはビデオカメラを搭載した専用のサングラスとVPUが必要となり、そこから送られる映像を受信するために、人工網膜が必要になるというわけです。

人工眼「バイオニック・アイ」_04
出典: Future Health Sistem – Argus II Retinal Prosthesis System

人工網膜には光受容体が搭載されており、VPUによって送信されたデジタル信号を受信することで、視覚情報を再現することができます。
しかし現在のところ、人工網膜が実像を結ぶ情報は50~60ピクセルほどの、非常に限られたイメージに過ぎません。しかもその映像はモノクロで、視力に換算すると0.01ほどのきわめて乏しいレベルにとどまっています。

バイオニック・アイがもたらす未来

人工の眼『バイオニック・アイ』は、本当に視覚障害者にとって希望の光となるのでしょうか?
実はアーガスIIにとどまらず、バイオニック・アイの研究は世界中でおこなわれています。例えば、オーストラリアの研究機関「バイオニック・ヴィジョン・オーストラリア(BVA)」も独自開発によるバイオニック・アイの早期プロトタイプの移植に成功していますし、同じくオーストラリアに本部をおくモナシュ大学による研究グループでも『モナシュ・ビジョン・システム(MVS)』と呼ばれるバイオニック・アイの研究が続けられています。

人工眼「バイオニック・アイ」_05
出典:33rds Square – Bionics Breakthrough As Eye Implant Prototype Tested

アーガスIIでの施術対象は網膜色素変性症の患者にとどまっていますが、BVAではその対象には『加齢黄斑変性症』の患者も含まれ、またMVSでは『糖尿病網膜症』や『緑内障』を含む一般的な途中失明患者の全般にまで、その臨床対象を広げようとしています。

アーガスIIを装着する以前は、10年にわたりアレンさんの目の代わりとなっていたのは、妻のカルメンさんでした。アーガスIIによる視力回復は、まだ人の顔を判別するまでにはいたっていません。それでも、アレンさんはカルメンさんを見てこのように話しました。
「妻を見つけるのは簡単だったよ。なぜなら、彼女はこの部屋の中でもっとも美しかったから」
バイオニック・アイの実用化には、まだまだ長い時間が必要となるでしょう。しかし、少なくともアレンさんには、バイオニック・アイが光をもたらしてくれたようです。

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【参考】
Second Sight
http://www.secondsight.com/
NBC News – Allen Zderad Sees Wife for First Time in Decade After ‘Bionic’ Eye Implant
http://www.nbcnews.com/news/us-news/allen-zderad-sees-wife-first-time-decade-after-bionic-eye-n311216
Bionic Vision Australia
http://bionicvision.org.au/
Monash Vision Direct to Brain Bionic Eye
http://www.monash.edu.au/bioniceye/index.html
Medエッジ – 「バイオニック・アイ」で視力回復も、網膜色素変性症で効果
https://www.mededge.jp/b/tech/11487

目ディア

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