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赤ちゃんの「視覚」の不思議 どうやって人の顔を見分けているの?

赤ちゃんの「視覚」の不思議 どうやって人の顔を見分けているの?

生まれて間もない赤ちゃんにとって、お母さんは特別な存在です。お乳を与えてくれ、いつもそばにいて守ってくれる――。そんなお母さんを見分ける上で、重要な役割を持っているのが「視覚」です。
中でも、人の顔を見分ける能力は、赤ちゃんにとって大切です。今回は、赤ちゃんの顔認知能力がどのように発達するのかについて調べてみました。

赤ちゃんは人の顔を認識できない?

人の顔を見分ける能力や、表情から感情の起伏を判断する能力は、社会生活を送る上で極めて重要な能力です。しかし生まれて間もない赤ちゃんには、大人のように表情から感情を読み取る能力が備わっているわけではありません。

赤ちゃんの顔認識_02
出典:Ideaz – Do you have Prosopagnosia or Prosopamnesia or Super-recognition ? Face-blindness vs Face-forgetfullness

それどころか、新生児の視力は0.01~0.02ほどだといわれており、立体視をおこなうこともできない極めて乏しいものです。また、色も黒・白・グレーの認識しかできず、視野も狭いため、視力による識別能力はまだまだ未熟な状態です。
では、そんな赤ちゃんが、どのようにして人の顔を判断することができるのでしょうか?

赤ちゃんの視力は脳の発達とともに進化する

人の脳は、3つの点が逆三角形の形に配された図形「」を“顔”として認識します。
これは「シミュラクラ現象(類像現象)」と呼ばれる現象で、人や動物の顔には目と口が同様に配置されていることから、脳がその図形を顔として錯覚してしまうのです。

生後間もない赤ちゃんは、このようにして、ぼんやりとした視覚の中で“顔らしきもの”を判別しているにすぎません。しかも、新生児が顔を顔として認識できているかの判断は難しく、もちろん、顔の違いから個体差や喜怒哀楽などの感情を読み取る「顔認知」の能力が備わっているわけでもありません。

赤ちゃんの顔認識_03

しかし、就巣性(しゅうそうせい)動物である人間の赤ちゃんにとって、顔認知は生存のためにも不可欠な能力です。そのため赤ちゃんは著しいスピードで、視覚とそれに関連した脳の働きを発達させていきます。
(※就巣性動物……親の庇護がなければ生存できない状態で生まれてくる動物)

▼就巣性と赤ちゃんの関係について、合わせてお読みください!
「口で形を見ている」ってどういうこと? 赤ちゃんの見る世界とは

赤ちゃんがお母さんの顔を見分けられるのはいつ?

赤ちゃんの顔認識_04
出典:BBeesz – Van ‘ah’ naar ‘bah’ tot ‘mama’

赤ちゃんが視覚能力を高め始めるのは、生後3~6ヶ月頃。この頃になると徐々に色の識別が始まり、ママの顔や動くものを目で追う「追視」を頻繁におこなうようになります。さらに個別の顔を判別できるようになるのは、生後8ヶ月頃だと考えられています。
この頃には横顔を含めた角度のある顔を認識できるようになり、立体視とともに、人の顔を識別できるようになります。実は人間の脳には“顔領域”と呼ばれる顔認識専門の領域が存在しており、赤ちゃんの脳の中では、目覚ましい速度で顔認識処理のネットワーク化がおこなわれているのです。

つまり、赤ちゃんは身近な人たちの顔認識を通じて、動くものへの興味や好奇心をはぐくみ、視野を外界の全てへと広げていくと考えることができるのです。キラキラと宝石のように輝く赤ちゃんの瞳ですが、その無垢な瞳の奥では大変な速度での脳の進化と、社会への適応が進められているのですね。

▼知っておきたい、赤ちゃんの目に関する豆知識
まぶしいくらい!キラキラ輝く子どもの目 曇りなき眼に近づくための方法とは?

赤ちゃんの“瞳ウルウル”に要注意 『先天性鼻涙管閉塞症』の疑いアリ!

【参考】
教育×ChuoOnline – 赤ちゃんは顔がわかるの
http://www.yomiuri.co.jp/adv/chuo/research/20120216.html
教育×ChuoOnline – 顔を見ること・見られること
http://www.yomiuri.co.jp/adv/chuo/opinion/20140120.html
日経サイエンス – 顔認識専門の脳領域〜日経サイエンス2009年2月号より
http://www.nikkei-science.com/?p=17158
マイナビニュース – 赤ちゃんのヒトの顔認識能力は生後5-6カ月ころに発達する – NIPSと中央大
http://news.mynavi.jp/news/2013/11/29/216/
こそだてハック – 赤ちゃんの目が見える時期はいつから?新生児の視力は?
http://192abc.com/36971

文/キネコ
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「口で形を見ている」ってどういうこと? 赤ちゃんの見る世界とは

「口で形を見ている」ってどういうこと? 赤ちゃんの見る世界とは

生まれたばかりの赤ちゃんは、まだ目でモノを見ることができません。当然のことのようですが、実は自然界でこのように未熟な姿で生まれてくる生き物は、極めて限定的な存在だそうです。
そんな人間の赤ちゃんは、なんと“口で形を見ている”のではないか、と唱える説があります。それは一体、どういうことなのでしょう?

人間の赤ちゃんは「就巣性」と呼ばれる

哺乳類の中には、生まれてすぐに活発に活動する生き物が数多くいます。例えばウマが生後すぐに立ち上がることはよく知られていますし、サルなどの霊長類も生まれて間もなく目が開き、自力でお乳を飲みにいくことができます。

赤ちゃんの見る世界_02

このように、生後すぐに高い自立性を持つ生き物を“離巣性(りそうせい”動物と呼び、親の保護がなければ生存できない生き物を“就巣性(しゅうそうせい)”動物と呼んでいます。一般的に、就巣性動物にはモグラなどの小型動物が多いとされており、一部の例外を除くと、ヒトのような大型哺乳動物で就巣性を示す生き物は多くありません。

赤ちゃんがお腹の中にいる期間って、実は短い?

ヒトが就巣性を持つ理由はいくつか考えられていますが、もっとも大きな原因として考えられているのが、頭の大きさです。
大脳を発達させたヒトの新生児は、自力では持ち上げられないほど大きな頭部を持っています。また、ヒトは二足歩行を発達させたことで骨盤が小さくなり、このことからも離巣性動物のように成熟した姿で生まれてくることができません。

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こうしたヒト特有の現象を、スイスの生理学者アドルフ・ポルトマンは「生理的早産」と呼びました。ヒトの出産は1年ほど早くおこなわれるという考え方のことですが、ポルトマンはヒトの乳児期(生後1年ほど)を「子宮外胎児期」とも呼んでいます。
しかし、こうしたヒト特有の特徴は、脳をはじめとする感覚器の発達をうながしました。
随意運動ができず、極めて依存的と思われるヒトの赤ちゃんですが、実は脳の活動は他の哺乳類とは比較にならないほど活発に働き続けているのです。

赤ちゃんは視覚野で感覚を“見て”いる?

生後数日の赤ちゃんが、お母さんの顔を見つめるような動作をおこなうことや、表情の変化に反応することが確認されています。
目の見えない赤ちゃんが“見る”とは奇妙な感じがしますが、赤ちゃんが“見る”行為には、まだ未分化な脳の活動を互いの感覚器が補おうとすることが起因しているのではないかと考えられています。

実は、生後間もない新生児は、脳の視覚野と感覚野などの五感の棲み分けが完全にはおこなわれていません。つまり、本来なら感覚野で処理すべきさまざまな触覚を、新生児の頃には“ある種のイメージ”として視覚野でも感じ取っているのではないか? と考えられているのです。

赤ちゃんの見る世界_04

例えば、オシャブリをくわえている赤ちゃんがいるとします。しかし、この時の赤ちゃんは“口という目”を通じて、オシャブリの存在を“見ている”のかもしれないのです。
もしかすると、大人の目には見えない愛情という感情も、赤ちゃんには“見えている”のかもしれませんね。

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【参考】
論文 – Ebbinghaus IllusionによるVisual Captureの検討
http://www.sguc.ac.jp/assets/files/kiyou/04_ohhashi.pdf
Nature – Intermodal matching by human neonates
http://www.nature.com/nature/journal/v282/n5737/abs/282403a0.html
おやこ – 生理的早産
http://www.oyako.info/home_cont/c_senmon_01.php

文/キネコ
目ディア

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